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Descubren cráneo de simio de 13 millones de años de antigüedad


En 2014, fue descubierto por el cazador de fósiles keniano John Ekusi en capas de roca de 13 millones de años en el área de Napudet, al oeste del lago Turkana, en el norte de Kenia.

Muchos fósiles muestran la evolución que se produjo desde el linaje que dio paso a la división entre seres humanos y chimpancés, nuestros primos más cercanos en la evolución, hace unos 6 a 7 millones de años. Sin embargo, poco se sabía del antepasado común anterior, que vivió hace, al menos, 10 millones de años.

Se trata de un cráneo fosilizado de una cría de mono, de 13 millones de antigüedad, bautizado como 'Alesi' y que se encuentra "notablemente completo", explican los científicos en un comunicado.

El nombre Alesi se deriva de ales, que significa ancestro en el idioma local de Turkana.

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"La calidad de nuestras imágenes era tan buena que podíamos establecer desde los dientes que el bebé tenía aproximadamente 1 año y 4 meses de edad cuando murió". "Un volcán cercano enterró el bosque donde vivía este ejemplar, preservando los fósiles e innumerables árboles, y también nos proporcionó los minerales volcánicos críticos con los que pudimos fechar el fósil".

CRÁNEO. "Alesi" tenía un año y cuatro meses cuando murió.

El ejemplar, apodado Alesi por el equipo de investigadores, es el cráneo más completo de un simio extinto en el registro fósil.

Los científicos utilizaron un equipo extremadamente sensible de imágenes de rayos X y en 3D del sincrotón de Grenoble (Francia) para visualizarl el interior de cráneo que tiene el tamaño de un limón. "Hemos sido capaces de revelar la cavidad cerebral, los oídos internos y los dientes adultos aún ocultos con su registro diario de líneas de crecimiento", dice Paul Tafforeau, miembro de la institución europea. Son precisamente los dientes los que también indican que el espécimen pertenecía a una nueva especie, bautizada Nyanzapithecus alesi. "Hasta ahora, todas las especies de Nyanzapithecus sólo se conocían a través de los dientes y era una cuestión abierta si eran o no monos", señala John Fleagle de la Universidad Stony Brook.

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Los dientes y los canales auditivos totalmente desarrollados mostraron su parentesco con los simios modernos. El hallazgo, publicado en la revista Nature, describe una cría, de aspecto parecido a un gibón, a la que han denominado Alesi. "Los Gibbons son bien conocidos por su comportamiento rápido y acrobático en los árboles - continúa Gilbert - pero los oídos internos de Alesi muestran que tenía una forma de moverse mucho más cautelosa".

"Nyanzapithecus alesi formaba parte de un grupo de primates que existieron en África durante más de 10 millones de años", concluye el autor principal Isaiah Nengo.

Los expertos -que pertenecen al Turkana Basin Institute de la Universidad Stony Brook y De Anza College, ambos en Estados Unidos- recuerdan que, entre los primates actuales, los humanos se encuentran más cerca desde el punto de vista evolutivo de simios como chimpancés, gorilas, orangutanes y gibones.

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